Veille changements climatiques
Dernière mise à jour : le 29/11/2021 à 08:32

Observatoire permanent des catastrophes naturelles et des risques naturels

Partager via...

 

Les scientifiques l’avaient déjà démontré, notamment du côté des spécialistes de la neige à l’institut national de la recherche pour l’agriculture, l’environnement et l’alimentation (Inrae). Mais l’étude publiée ce 25 octobre dans la revue PNAS, par ces mêmes chercheurs, associés à leurs homologues de Météo France, du CNRS, et des universités Grenoble Alpes, Genève et de Haute-Alsace quantifie le phénomène de limitation des avalanches sous l’impact du climat.

Les zones de montagnes sont deux fois plus sensibles au réchauffement climatique, mais les conséquences sur le manteau neigeux sont encore difficiles à évaluer, en l’absence de séries d’observations de suffisamment longue durée. Ces scientifiques ont étudié l’évolution de l’activité avalancheuse sur près de deux siècles et demi à l’échelle d’un massif, les Vosges en croisant l’analyse de sources historiques avec une modélisation statistique et climatologie. Ils se sont appuyés sur des archives écrites, documents iconographiques et autres témoignages relatifs à cette période qui a vu le relief se réchauffer d’1,5°.

Dans cet article, les auteurs ont documenté une forte diminution, plus de sept fois, de l'activité avalancheuse dans les Vosges à un moment correspondant à la transition LIA-ETCW. La réduction drastique du nombre d'événements s'est accompagnée d'un rétrécissement important de la taille des avalanches de neige, d'un raccourcissement de la saison des avalanches et d'une réduction de l'étendue du terrain propice aux avalanches. Par conséquent, un changement clair d'activité s'est produit, passant d'un stade d'avalanche intense et généralisée à toutes les altitudes des Vosges à la fin du LIA à un stade relique encore existant dans lequel les avalanches sont limitées aux cirques les plus élevés. Ces dernières comprennent les seules zones de déclenchement potentiel qui reçoivent encore suffisamment de neige pour générer des avalanches de taille 1 à 3 (très occasionnellement de taille 4, comme en 2009) dans les conditions climatiques actuelles.

Les auteurs expliquent cette migration ascendante des avalanches de neige par le réchauffement local abrupt et marqué de +1,35 °C observé du climat hivernal. Ce réchauffement a entraîné un déplacement rapide vers le haut de l'isotherme de zéro degré, entraînant des conditions de neige de plus en plus rares aux altitudes faibles à moyennes (600 à 1 200 m d'altitude) des Vosges. On peut soutenir que la diminution de l'activité avalancheuse a été renforcée par deux réponses non linéaires du système au réchauffement. Premièrement, toute augmentation mineure de la température autour de 0 °C a des effets importants sur la répartition neige-pluie. Deuxièmement, les changements qui en résultent dans les caractéristiques de la couverture neigeuse affectent les conditions qui conduisent au déclenchement d'avalanches de neige. Les résultats présentés ici sont donc un exemple clair de la façon dont la sensibilité exacerbée des montagnes au réchauffement climatique conduit à des changements brusques dans l'activité des processus. Cependant, en raison de la forte variabilité interannuelle du climat hivernal, et notamment des quantités de neige, on ne peut ni exclure complètement les hivers à forte activité avalancheuse dans les Vosges dans les conditions actuelles ni la survenue ponctuelle de grosses avalanches, comme en 2009. Pourtant, les hivers avec des conditions favorables au déclenchement d'avalanches deviennent nettement moins fréquents en raison du réchauffement climatique anthropique en cours.

L'hypothèse selon laquelle des conditions de neige de plus en plus rares entraîneront une réduction significative de l'activité des avalanches de neige est intuitive mais n'a pas été étayée par des preuves sur le terrain jusqu'à présent. Au contraire, plusieurs études antérieures réalisées dans les Alpes et l'Himalaya ont signalé une évolution en cours vers une activité avalancheuse plus élevée et notamment un nombre croissant d'avalanches de neige mouillée en hiver, ces dernières étant provoquées par des chutes de neige plus abondantes et/ou la prévalence des neige à des altitudes plus élevées .

L'étude surmonte maintenant ce paradoxe en montrant une réduction sans ambiguïté de l'activité avalancheuse des altitudes les plus basses aux altitudes de plus en plus élevées en réponse au réchauffement climatique. Les résultats sont donc en accord avec les observations indiquant une diminution par trois de l'activité des avalanches de neige dans les Alpes françaises pour les événements survenus en dessous de 2 000 m d'altitude sur la période 1980 à 2010 et signalent également le réchauffement anthropique comme un moteur possible de ces changements. Dans les Vosges, où les auteurs abordent  l'évolution de l'activité des procédés sur une période beaucoup plus longue allant jusqu'à la dernière phase du LIA, ont été en mesure de mettre en perspective ces résultats couvrant le passé récent. De plus, l'étude permet également de mettre en évidence une réduction plus forte du nombre, de la taille, de la saison et du terrain des avalanches sujettes aux avalanches, ainsi que d'analyser les causes climatiques sous-jacentes à partir d'un vaste ensemble de covariables. Le mécanisme physique expliquant une augmentation temporaire de l'activité avalancheuse, le cas échéant, est probablement de durée limitée et doit être considéré comme transitoire : les auteurs postulent que cette augmentation temporaire observée dans les Alpes et l'Himalaya finira par disparaître à mesure que le réchauffement deviendra plus prononcé pour réduire la couverture neigeuse à des altitudes de plus en plus élevées. En conséquence, ce régime transitoire peut correspondre à la très forte activité documentée dans les Vosges au cours des dernières décennies du LIA (1825 à 1855) et pourrait avoir été très court en raison de l'étendue altitudinale limitée de la chaîne de montagnes (voir paragraphe suivant) et l'absence d'une tendance à la hausse des précipitations totales à ce moment-là .

Les auteurs constantent que l'activité avalancheuse est plus affectée par le réchauffement lorsque les conditions de neige sont modifiées à des altitudes à partir desquelles les avalanches de neige sont déclenchées, impliquant ainsi une forte dépendance à l'altitude des changements dans l'activité des avalanches de neige. Ils postulent donc que la gamme altitudinale limitée des Vosges peut avoir amélioré la réponse de l'activité avalancheuse au réchauffement climatique plus clairement que dans d'autres chaînes de montagnes où la gamme altitudinale plus large peut mieux préserver une fraction (parfois grande) des zones de libération des effets du réchauffement . En effet, le réchauffement climatique devrait augmenter d'env. +0,3 °C par décennie dans les zones de haute montagne au cours des décennies à venir, avec une accélération du réchauffement vers la fin du siècle en fonction des émissions de gaz à effet de serre . Par conséquent, l'amplitude de réchauffement anticipée sera non seulement beaucoup plus grande que celle que nous avons étudiée, mais affectera également très probablement la partition pluie-neige et les cycles de gel/dégel à des altitudes de plus en plus élevées et sur des régions de plus en plus grandes (c'est-à-dire des chaînes de montagnes entières ou des fractions de plus en plus grandes de chaînes de montagnes avec de grands gradients d'altitude).

On peut donc s'attendre à une migration ascendante généralisée des avalanches de neige dans les régions montagneuses du monde entier, avec une forte réduction de la taille des avalanches, de la saison des avalanches et du terrain avalancheux à basse altitude. Par conséquent, l'activité avalancheuse sera progressivement limitée à des altitudes de plus en plus élevées des chaînes de montagnes à mesure que le réchauffement se poursuit, comme déjà observé dans les Vosges où l'activité de processus a disparu des basses altitudes après la transition LIA-ETCW. La diminution de l'activité avalancheuse moyenne d'env. 30% projeté d'ici la fin du XXIe siècle à l'échelle de l'ensemble des Alpes françaises, où les altitudes atteignent pourtant jusqu'à 4 800 m d'altitude, corrobore cette hypothèse. En conséquence, les risques d'avalanche seront sans doute réduits à l'avenir dans de nombreuses chaînes de montagnes moyennes à élevées, diminuant la menace d'avalanches pour les établissements et les moyens de subsistance actuellement exposés. De toute évidence, cela ne signifie pas que les hivers rigoureux/les grandes avalanches de neige disparaîtront complètement de sitôt, encore moins dans les montagnes où les conditions favorables au déclenchement des avalanches pourraient résister aux effets du réchauffement climatique au cours des prochaines décennies, du moins dans les années à venir. libération la plus élevée. De plus, les schémas et changements globaux peuvent être plus nuancés localement, en fonction de la topographie (plage altitudinale, mais aussi terrain qui contrôle le déclenchement et la propagation des avalanches) ou par d'éventuelles réponses spécifiques de différents types d'avalanche au changement climatique. La vérification de ces hypothèses nécessitera des enregistrements d'avalanches encore plus longs que ceux analysés dans cette étude, c'est-à-dire des enregistrements historiques s'étendant du cœur de la LIA ou même plus tôt,  des prévisions affinées jusqu'à la fin du vingtième siècle et de reproduire des analyses similaires dans différents environnements de montagne.

De plus, l'approche associe des analyses géohistoriques et un cadre statistique visant à supprimer les biais intrinsèques à l'utilisation de sources historiques. L'efficacité de cette combinaison innovante et interdisciplinaire de méthodes est mise en évidence par la pertinence climatique du modèle temporel déduit de l'activité avalancheuse homogénéisée, obtenue indépendamment des observations climatiques passées, mais parfaitement cohérente avec l'évolution locale des conditions de neige et de climat. En ce sens, notre cadre méthodologique pourrait être utilisé dans d'autres zones de montagne, et  pour d'autres aléas gravitationnels ou hydrologiques de montagne dont l'évolution sous le changement climatique en cours reste lacunaire

 

 

Grâce à nos outils et solutions de veille par email ou flux RSS, définissez vos critères et obtenez votre revue de presse permanente personnalisée

----------------------------- 

Catnatmaps

Découvrez CATNATLAS notre système d'information géographique en ligne dédié aux risques naturels en France et dans le Monde

Statistiques base BD CATNAT

Nombre d’événements recensés depuis 2001 (vu au 28/11/2021)
  • En France / DOM : 2.075
  • A l’étranger : 17.042
Nombre de victimes recensées depuis 2001 (vu au 28/11/2021)
  • En France / DOM : 30.875
  • A l’étranger : 1.384.513
Coût depuis 2001 en millions de $ (vu au 28/11/2021)
  • En France / DOM : 55.904
  • A l’étranger : 3.566.480
Accès à la BD CATNAT
Statistiques en temps réel

Newsletter CATNAT Info

Recevez GRATUITEMENT tous les samedis les articles publiés durant la semaine écoulée grâce à notre lettre d'information "CATNAT Info"