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Dernière mise à jour : le 05/05/2021 à 14:47

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 Deux des forces les plus destructrices de la nature - les tremblements de terre et les tsunamis - pourraient en fait constituer une menace plus importante que les estimations actuelles selon une nouvelle recherche menée par des scientifiques de l'Université du Nouveau-Mexique et de l'Université technologique de Nanyang publiée aujourd'hui dans Nature Geoscience .

Les chercheurs ont mis au point une nouvelle méthode pour évaluer les risques de tremblement de terre et de tsunami représentés par la partie la plus éloignée des zones de subduction offshore et ont constaté que le danger aurait pu être systématiquement sous-estimé dans certaines zones, ce qui signifie que les évaluations des risques de tsunami devraient être refaites compte tenu des nouveaux résultats. Les résultats ont des implications importantes pour l'atténuation des risques dans les zones touchées du monde entier, y compris l'Asie du Sud-Est et la région du Pacifique, en cas de futurs tremblements de terre et tsunamis.

Les tremblements de terre de Megathrust sont parmi les tremblements de terre les plus puissants au monde et se produisent dans des zones de subduction, où deux plaques tectoniques convergent et l'une glisse sous l'autre. Les plaques se déplacent continuellement l'une vers l'autre, mais si l'interface, se retrouve coincer, cela abouti à une accumulation de fortes contraintes avec le temps.  Comme une dette, ce déficit doit être finalement remboursé, et pour les plaques tectoniques, le jour de paie est le jour du tremblement de terre. Lorsque ces tremblements de terre affectent la partie la moins profonde de la faille près du fond marin, ils ont le potentiel de déplacer le fond marin vers le haut et de créer également des tsunamis dévastateurs.

Comprendre le comportement de rupture potentiel des mégathrusts, en particulier dans la partie offshore peu profonde de la faille où les tsunamis les plus destructeurs sont générés, est donc une tâche critique pour les géoscientifiques qui prévoient les risques d'inondations sismiques et de tsunami. La probabilité d'un comportement sismique est souvent supposée être quelque peu faible dans la partie peu profonde de la faille, sur la base d' études en laboratoire du matériau de la zone de faille récupérée.

Le taux d'accumulation de déficit de glissement de la faille peut également être mesuré grâce à l'utilisation d'observations géodésiques qui suivent la façon dont la surface de la terre se déplace au fil du temps, par exemple en utilisant des capteurs GPS très précis installés sur la terre, ainsi qu'un modèle qui relate comment le glissement sur la faille affecte le mouvement de ces stations. Cependant, il est difficile pour les scientifiques d'utiliser cette technique pour «voir» ce qui se passe dans la partie la moins profonde de la faille, car elle est loin de la terre, sous des kilomètres d'eau, là où les instruments GPS traditionnels ne peuvent pas fonctionner.

Désormais, des scientifiques de l'Université du Nouveau-Mexique et de l'Université technologique de Nanyang (NTU) à Singapour ont développé une nouvelle méthode géodésique pour déduire cette valeur qui tient compte de l'interaction entre les différentes parties de la faille, ce qui donne un résultat beaucoup plus précis physiquement. L'équipe de Lindsey a noté que les modèles précédents n'ont pas pris en compte le fait que si la partie profonde de la faille est coincée entre les tremblements de terre, la partie peu profonde ne peut pas bouger non plus - c'est dans ce qu'ils appellent une `` ombre de stress '' et il y a aucune accumulation d'énergie disponible pour le faire glisser. En tenant compte de cet effet, l'équipe a développé une technique qui utilise les mêmes données terrestres mais se traduit par une nette amélioration de leur capacité à «voir» le glissement de faille dans les zones les plus éloignées du rivage,

«Nous avons appliqué cette technique aux zones de subduction de Cascadia et du Japon et avons constaté que partout où des patchs verrouillés plus profonds sont présents, la faille peu profonde doit également avoir un déficit de glissement élevé, quelles que soient ses propres propriétés de frottement», a déclaré Eric Lindsey, professeur assistant dans le Département des Sciences de la Terre et des Planètes de l'UNM qui a mené la recherche à l'Observatoire de la Terre de Singapour à NTU. "Si ces zones peuvent glisser de manière sismique, le risque de tsunami mondial pourrait être plus élevé que ce qui est actuellement reconnu. Notre méthode identifie les endroits critiques où les observations du fond marin pourraient fournir des informations sur les propriétés de frottement de ces failles afin de mieux comprendre leur comportement de glissement."

Cette étude est importante car elle appelle à une réévaluation des modèles antérieurs de risque de tsunami sur les mégathrusts dans le monde. Comme cela peut être fait avec des données existantes, la réévaluation peut également être effectuée relativement rapidement. Espérons que cela conduira à une meilleure préparation des communautés côtières pour les événements futurs. 

 

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