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Dernière mise à jour : le 12/06/2021 à 09:27

Observatoire permanent des catastrophes naturelles et des risques naturels

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Les chercheurs ont développé une approche pour prédire à quel point différentes zones sont vulnérables aux incendies de forêt comme celui qui a fait rage à Paradise, en Californie, en 2018.

Les scientifiques ont comparé des simulations informatiques avec des observations historiques pour explorer comment les communautés de l'ouest des États-Unis pourraient être exposées à des saisons d'incendies désastreuses et ont publié leurs conclusions le 13 avril dans Science of the Total Environment. beaucoup d'autres attendent de se produire », a déclaré Alan Ager, chercheur forestier à la Rocky Mountain Research Station du Département de l'agriculture des États-Unis et premier auteur de l'étude. "En illustrant ces événements extrêmes aux communautés, nous pouvons peut-être convaincre les gens et les gestionnaires des terres qu'ils sont également enclins et aider à déterminer où cela est le plus susceptible de se produire."

Ager et ses collègues ont remarqué que de nombreuses organisations créaient des cartes des risques communautaires dans les États occidentaux sur la base des valeurs moyennes de fréquence et d'intensité des incendies, telles que prédites par des simulations informatiques.

"J'ai commencé à me demander, que signifient réellement ces couleurs à une époque de changement climatique, d'événements météorologiques extrêmes et de pertes potentielles énormes?" dit Ager. "Nous ne vivons plus dans un monde moyen." Les incendies de forêt extrêmes, "deviennent de plus en plus une réalité dans de nombreuses régions du monde".

Ils ont décidé de se concentrer sur les événements extrêmes rares et les saisons des incendies décrits dans les modèles de simulation des feux de forêt. Généralement, les cartes des risques sont basées sur les valeurs moyennes de ces incendies simulés. De plus, jusqu'à présent, a déclaré Ager, personne n'avait vraiment comparé les événements simulés avec les données d'incendies réels qui ont brûlé dans des zones développées.

Lui et son équipe ont examiné 54 millions d'incendies simulés sur plus de 10 000 saisons d'incendie hypothétiques, ainsi que 25 millions d'emplacements de bâtiments, pour explorer la taille et la fréquence des incendies lors des saisons d'incendie extrêmes et le nombre de bâtiments que les incendies pourraient atteindre dans 11 États occidentaux. Les chercheurs ont ensuite comparé ces résultats avec des observations de surfaces brûlées réelles de 1990 à 2018.

Dans les simulations, Ager a déclaré: "Les données météorologiques ont été échantillonnées à partir de conditions historiques et" rejouées "pour créer des saisons d'incendie répétées, chaque jour ayant des conditions météorologiques différentes."

La plus grande zone brûlée simulée pour cette période était de près de 32 000 milles carrés au cours d'une année qui aurait causé 1 782 incendies et touché 76 210 bâtiments. Une autre saison simulée désastreuse a brûlé environ la moitié de cette zone, mais aurait exposé 495 843 bâtiments à des incendies de forêt.

Un incendie particulièrement dommageable aurait atteint 106 378 bâtiments en Californie et brûlé 1 817 milles carrés. À titre de comparaison, l'incendie de camp – qui a détruit la ville de Paradise et tué plus de 80 personnes, ce qui en fait l'incendie de forêt le plus meurtrier de l'histoire du Golden State – a touché 19 558 bâtiments.

Dans l'ensemble, les simulations ont offert des prévisions assez précises pour la superficie des terres brûlées chaque année au cours des années examinées par les chercheurs. Les modèles ont surestimé le nombre de bâtiments exposés aux incendies de forêt, bien que des modèles plus précis auraient pu émerger si les chercheurs avaient examiné une période plus longue, a déclaré Ager.

Cependant, les saisons d'incendies simulées les plus extrêmes ont dépassé les saisons d'incendies historiques de 278 % en termes de superficie brûlée et de 1 255 % en termes de bâtiments exposés.

"Cela ne veut pas dire que cet incendie arrivera l'année prochaine; cela dit qu'il existe des scénarios d'incendie plausibles qui sont bien pires que tout ce que nous avons vu, même sans changements dans le climat contemporain", a déclaré Ager. "Ces événements extrêmes sont hors de l'échelle et ils ne sont pas bien représentés dans les cartes des risques."

Dans des études d'événements passés, les chercheurs ont étudié ce qui a causé l'exposition ou la consommation de maisons particulières aux flammes. Pour ce faire, a déclaré Ager, ils ont utilisé un système de classification cartographique qui a divisé les parcelles de terrain en catégories distinctes en fonction de la densité de construction et de la quantité de végétation. Cependant, Ager et son équipe ont découvert que le nombre de bâtiments exposés aux incendies simulés atteignait un pic à certains endroits le long de gradients continus allant de forêts inhabitées à des zones urbaines avec peu de végétation brûlable.

"Au fur et à mesure que vous vous déplacez le long des pentes des terres sauvages et de la forêt nationale vers les zones développées, il y aura ce mélange optimal qui permettra aux incendies de brûler dans les zones développées, et un nombre optimal de bâtiments, de sorte que l'exposition soit optimisée", a déclaré Ager.

La technique développée par son équipe pourrait être utilisée pour fournir des évaluations des risques plus détaillées pour les communautés dans les zones sujettes aux incendies.

"Chaque communauté a son emplacement optimal sur le chemin de l'incendie vers la ville, où vous allez perdre le plus de bâtiments", a déclaré Ager. "Nous pouvons examiner plus en détail l'exposition des bâtiments autour des zones développées, en utilisant des données à plus haute résolution et des informations de simulation d'incendie pour prédire où le long des gradients se trouve le niveau d'exposition optimal."

La technique développée par son équipe pourrait être utilisée pour fournir des évaluations des risques plus détaillées pour les communautés dans les zones sujettes aux incendies.

"Chaque communauté a son emplacement optimal sur le chemin de l'incendie vers la ville, où vous allez perdre le plus de bâtiments", a déclaré Ager. "Nous pouvons examiner plus en détail l'exposition des bâtiments autour des zones développées, en utilisant des données à plus haute résolution et des informations de simulation d'incendie pour prédire où le long des gradients se trouve le niveau d'exposition optimal."

Lui et ses collègues travaillent sur un atlas numérique qui décrira comment les incendies peuvent se déplacer dans les communautés individuelles à travers le pays. Les utilisateurs pourront zoomer sur une communauté et voir les empreintes des incendies passés et les mesures de gestion qui ont été prises depuis, le niveau de risque actuel et les événements extrêmes qui pourraient vraisemblablement frapper cette zone à l'avenir.

Le registre, qui sera bientôt rendu public, est actuellement utilisé par le US Forest Service pour déterminer où donner la priorité aux efforts de restauration des forêts et de réduction des combustibles dangereux, a déclaré Ager. 

 

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